The Dadaab Theater Project

Introduction  

Beginning in February, 2011, we embarked upon a journey that not
only fundamentally changed our lives but became a defining moment for
ourselves as individuals and as artists. In the desert of North-Eastern
Kenya near the border of Somali, lies the world largest refugee camp:
Dadaab. Now home to over 460,000 refugees from the surrounding
countries torn by war and famine with more people crossing the borders
daily to seek asylum in Dadaab’s three refugee camps.  

We went there with one mission; to create a theater project with refugee
youth. Our work was founded on a desire to learn and recognize our own
humanity in the face of others, especially voices from different perspectives in the global community. We believe deeply in the ritual of
theater, that with generosity and curiosity, we can engage in a basic
fundamental need to connect with the notion of what it means to be
human. As artists, we believe in the power of art to unite people and to
heal even the most broken spirits. When we first arrived in Dadaab, we
asked the youth what they wanted from us, they responded that they
wanted their voices to be heard outside of Dadaab.

And to this we dedicated our work.  

Overview  

The Dadaab Theater Project was created by Michael Littig and
Julianna Bloodgood of The Great Globe Foundation in partnership with
Filmaid International with support by UNHCR, Save the Children, and the
US Department of State. There are several goals we worked towards.
Most importantly, we wanted to create a self-sustaining arts education
curriculum within the Dadaab refugee camps. In our work, we use
theatrical facilitation as a tool for communication, expression,
transformation, and healing; we wanted to inspire and guide the refugee
youth in creating their own opportunities and platforms for positive 
personal and community change.  

We created The Dadaab Theater Project, a performing company of
diverse youth that trained five days a week for five months in voice,
movement and dance, poetry and acting techniques, as well as in
traditional forms. With this group, we worked with elders in the
communities and masters of traditional arts to train our company and
created an original piece of theater centered around the theme of
personal identity.  

Through our work with the Dadaab Theater Project, we aimed to create
platforms for the exchange of art and culture between students in the
United States and the refugee youth of Dadaab. These theatrical
engagements and collaborations connected the voices of the different
African cultures within the camps as well as linked generations. Our work
in this regard culminated by bringing university theater students from the
University of Cincinnati, College Conservatory of Music, Department of
Drama, to train with our refugee youth performance company and
together we created an original piece that we performed as part of the
UNHCR’s World Refugee Day festivities in Nairobi. This unique and first
annual collaboration took place during a retreat to Naivasha, Kenya,
from June 16-19 leading up to World Refugee Day on June 20th, 2011.  

The other facet of our work within Dadaab was working within Save the
Children’s Child Friendly Spaces to creatively engage with children.
Through this work, we designed and implemented a “Creative
Engagement and Facilitation Handbook”, and then trained the refugee
staff members of Save the Children within the camps to use these tools
of play and creativity.  We also worked with the Save the Children,
Children’s Clubs, and created a Leadership and Drama Club, engaging
in activities such as poetry writing, creating plays, storytelling, and
collecting and presenting data from the community for the UNHCR and
US Department of State’s intended new libraries within the camps.

Lessons Learned  

One of the unique features about our work in Dadaab, is that we
strongly believe in the power of the individual voice and utilized personal
stories, original poetry and songs, as well as traditional art forms together
to form the foundation of our theatrical work. We are interested in the
question of Identity and how each of us can bring forth an authentic
representation of ourselves and our culture in a piece of theater that can
be shared and experienced by the local community and audiences
outside of Dadaab.  

The first phase or our work in Dadaab lasted for five months, from
February to June, 2011. While working with the refugee setting, we
discovered the pain and harshness that exists there and that people
carry within them such deep and harrowing stories of suffering, torment
and pain like we've never heard before. But, what we quickly discovered
is that within every person here, who has escaped death, fled genocide,
lost their families and have endured unimaginable hardships, there is
something that exists, that rises up and clutches onto life; it is the
ultimate will and strength of the human spirit. We have learned that love
is the strongest power on this planet and that hope is the essence of life,
stronger than steel, stronger than death. Because of the relationships
forged in Dadaab, we are inspired every day to be stronger human
beings, and persons of integrity and love.  

Above all, we have discovered that there are many stories in Dadaab
that deserve to be told. As artists and citizens of this planet earth, we are
dedicating our work to the telling of these stories. Thank you, to the
inspiring voices that have touched and changed us; the people who
have opened their hearts to us and let us into their lives, we will never be
the same.  And thank you to our partners, Filmaid, Save the Children and
UNHCR. Without your generous support, none of this would have been
possible.  

The Future  

Our hope is that this project continues to grow and develop within
the Dadaab Refugee Camps. We want to continue to use the power of
theater to let the individual voice be heard. We are currently developing a
proposal to return to Dadaab in the summer of 2012. The security
situation in Dadaab has drastically shifted since we left and we don’t
believe it will be possible for us to work in the same way as we initially
did, however, it is imperative for us to continue to nurture the
relationships we have developed.  

Stay connected for developments on the Dadaab Theater Project and
project participants.

 

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